Marcel Proust, Sodome et Gomorrhe : Mme de Cambremer-Legrandin

"Parce qu'elle se croyait « avancée » et (en art seulement) « jamais assez à gauche », disait-elle, elle se représentait non seulement que la musique progresse, mais sur une seule ligne, et que Debussy était en quelque sorte un sur-Wagner, encore un peu plus avancé que Wagner. Elle ne se rendait pas compte que si Debussy n'était pas aussi indépendant de Wagner qu'elle-même devait le croire dans quelques années, parce qu'on se sert tout de même des armes conquises pour achever de s'affranchir de celui qu'on a momentanément vaincu, il cherchait cependant, après la satiété qu'on commençait à avoir des oeuvres trop complètes, où tout est exprimé, à contenter un besoin contraire. Des théories, bien entendu, étayaient momentanément cette réaction, pareilles à celles qui, en politique, viennent à l'appui des lois contre les congrégations, des guerres en Orient (enseignement contre nature, péril jaune, etc., etc.). On disait qu'à une époque de hâte convenait un art rapide, absolument comme on aurait dit que la guerre future ne pouvait pas durer plus de quinze jours, ou qu'avec les chemins de fer seraient délaissés les petits coins chers aux diligences et que l'auto pourtant devait remettre en honneur. On recommandait de ne pas fatiguer l'attention de l'auditeur, comme si nous ne disposions pas d'attentions différentes dont il dépend précisément de l'artiste d'éveiller les plus hautes. Car ceux qui bâillent de fatigue après dix lignes d'un article médiocre avaient refait tous les ans le voyage de Bayreuth pour entendre la Tétralogie. D'ailleurs le jour devait venir où, pour un temps, Debussy serait déclaré aussi fragile que Massenet et les tressautements de Mélisande abaissés au rang de ceux de Manon. Car les théories et les écoles, comme les microbes et les globules, s'entre-dévorent et assurent, par leur lutte, la continuité de la vie. Mais ce temps n'était pas encore venu.
(...)
 Je me fis un plaisir de lui apprendre, mais en m'adressant pour cela à sa belle-mère, comme quand, au billard, pour atteindre une boule on joue par la bande, que Chopin, bien loin d'être démodé, était le musicien préféré de Debussy. « Tiens, c'est amusant », me dit en souriant finement la belle-fille, comme si ce n'avait été là qu'un paradoxe lancé par l'auteur de Pelléas."

Marcel Proust, Sodome et Gomorrhe

 

 

Audio : Astrid Varnay & Wolfgang Windgassen : La Tétralogie (Der Ring des Nibelungen), de Richard Wagner : "Heil dir, Sonne! Heil dir, Licht" (Siegfried, direction Joseph Keilberth, Bayreuth 1955)

"Car ceux qui bâillent de fatigue après dix lignes d'un article médiocre avaient refait tous les ans le voyage de Bayreuth pour entendre [les 15 heures de] la Tétralogie."

 

- ENGLISH - Translated from the French by C. K. Scott Moncrieff: 

"Because she considered herself ‘advanced,’ because (in matters of art only) “one could never move far enough to the Left,” she said, she maintained not merely that music progressed, but that it progressed along one straight line, and that Debussy was in a sense a super-Wagner, slightly more advanced again than Wagner. She did not take into account the fact that if Debussy was not as independent of Wagner as she herself was to suppose in a few years’ time, because we must always make use of the weapons that we have captured to free ourselves finally from the foe whom we have for the moment overpowered, he was seeking nevertheless, after the feeling of satiety that people were beginning to derive from work that was too complete, in which everything was expressed, to satisfy an opposite demand. There were theories of course, to support this reaction for the time being, like those theories which, in politics, come to the support of the laws against religious communities, of wars in the East (unnatural teaching, the Yellow Peril, etc., etc.). People said that an age of speed required rapidity in art, precisely as they might have said that the next war could not last longer than a fortnight, or that the coming of railways would kill the little places beloved of the coaches, which the motor-car, for all that, was to restore to favour. Composers were warned not to strain the attention of their audience, as though we had not at our disposal different degrees of attention, among which it rests precisely with the artist himself to arouse the highest. For the people who yawn with boredom after ten lines of a mediocre article have journeyed year after year to Bayreuth to listen to the Ring. Besides, the day was to come when, for a season, Debussy would be pronounced as trivial as Massenet, and the trills of Mélisande degraded to the level of Manon’s. For theories and schools, like microbes and corpuscles, devour one another and by their warfare ensure the continuity of existence. But that time was still to come.(...) I gave myself the pleasure of informing her, but by addressing my remark to her mother-in-law, as when at billiards in order to hit a ball one aims at the cushion, that Chopin, so far from being out of date, was Debussy’s favourite composer. “Indeed, that’s quaint,” said the daughter-in-law with a subtle smile as though it had been merely a deliberate paradox on the part of the composer of Pelléas."

Proust : Car les théories et les écoles, comme les microbes et les globules, s'entre-dévorent et assurent, par leur lutte, la continuité de la vie